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QUI SONT LES ANIMAUX QUI "GOÛTENT" LA NOURRITURE DE VOTRE CHIEN ?

Dans l’alimentation animale aussi les produits sont Ă©valuĂ©s avant leur mise en vente ! Parce qu'aprĂšs tout, tous les animaux, chiens et chats confondus, n'ont pas tous les mĂȘmes besoins alimentaires, ni la mĂȘme facilitĂ© de prĂ©hension de l’aliment... ni les mĂȘmes goĂ»ts ! Ce sont donc bien Ă©videmment des animaux, chiens et chats, qui ont pour mission de « goĂ»ter » les aliments, selon plusieurs critĂšres dĂ©terminĂ©s par le fabricant, afin de s'assurer de l’appĂ©tence et de la qualitĂ© du produit avant sa mise en vente. Cette pratique trĂšs encadrĂ©e est ainsi une assurance pour l'acheteur, ainsi que pour son chien ou son chat, bien que de plus en plus de marques ou usines choisissent de ne pas pratiquer ces phases d’évaluation. L’animal, dans ce cas-ci, teste alors directement le produit, pour le meilleur comme parfois le pire.

Les études de nourriture pour chiens et chats : en quoi ça consiste ?

Les Ă©tudes sur les produits alimentaires pour chiens et chats sont le plus souvent assez simples et peu voire non invasives. Le petfooder Ă©value le plus souvent le comportement du chien ou du chat testeur et compile plusieurs types de donnĂ©es visuelles (analyse des choix effectuĂ©s, de la rapiditĂ© d’ingestion, pesĂ©e de l’aliment pour estimer la consommation journaliĂšre, mesure de l’évolution du poids des chiens et/ou chats (ratio masse maigre / masse musculaire), estimation visuelle de l’évolution de la qualitĂ© du pelage, voire des selles etc). 


Il peut parfois effectuer en complĂ©ment des tests analytiques (analyses des selles et des urines ou prises de sang) le tout visant Ă  comprendre les effets de l’aliment sur le chien ou le chat, Ă  s'assurer qu'il est sans danger, et qu'il est digeste et appĂ©tent, le tout permettant de certifier sa qualitĂ© nutritionnelle. 

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👉 Recherches sur les propriĂ©tĂ©s des ingrĂ©dients

Les recherches sur les propriĂ©tĂ©s des ingrĂ©dients, voire des interactions entre ceux-ci, sont le plus souvent basĂ©es sur les rĂ©sultats de la recherche en alimentation humaine. Si le sujet est nouveau et non traitĂ© en alimentation humaine, l’étude de celles-ci se fait comme pour de la recherche classique, de type pharmaceutique, sans chien ni chat mais avec des modĂšles cellulaires et parfois avec des animaux (souris / rats principalement). 

Les 3 Ă©chelles d’évaluation de la nourriture pour chiens et chats

👉 Recherches "physiologiques" sur le mĂ©tabolisme

Les recherches « physiologiques » sur le métabolisme permettent d'approuver des propriétés revendiquées par le fabricant de nourriture, et de vérifier que les chiens et chats sont bien nourris. Le plus souvent, les propriétés revendiquées concernent la cognition, le renforcement articulaire, la perte de poids, une meilleure digestibilité, la qualité du pelage, la nutrition clinique, etc. On parle alors de mise en place de « panels santé ».


Les tests peuvent ĂȘtre un peu contraignants pour les chiens et les chats car ils nĂ©cessitent parfois des prises de sang, voire leur isolement temporaire pour la mesure d’indicateurs propres : mobilitĂ© / digestibilitĂ© etc. Ces tests sont trĂšs encadrĂ©s et se font le plus souvent sur des panels d’animaux restreints (8 Ă  10 chiens ou chats suffisent) et sur un temps dĂ©limitĂ© (le plus souvent autour de 4 Ă  12 semaines). Ils sont principalement rĂ©alisĂ©s pour des aliments Ă  visĂ© thĂ©rapeutique. 


Les chiens et les chats testeurs sont en majoritĂ© des animaux de propriĂ©taires et sont suivis en clinique vĂ©tĂ©rinaire. Ils prĂ©sentent les soucis de santĂ© ou les spĂ©cificitĂ©s que l’on souhaite diminuer ou aider via l’alimentation. Les panels santĂ© reprĂ©sentent un budget et un suivi consĂ©quent et rigoureux. Toutes les sociĂ©tĂ©s de Petfood ne peuvent pas se le permettre. 

👉 Recherches "simples" sur l’appĂ©tence et la digestibilitĂ©

Les recherches « simples » sont uniquement liĂ©es Ă  l’appĂ©tence, voire Ă  la digestibilitĂ© apparente d’un aliment. Le but, c’est de regarder la prĂ©fĂ©rence du chien ou du chat, et de vĂ©rifier qu'il ne rencontre pas de problĂšmes de digestion. Les tests sont non invasifs.

L'efficacitĂ© vantĂ©e des produits se base gĂ©nĂ©ralement sur des Ă©tudes cliniques, qui comportent ces fameuses Ă©tudes avec des chiens et chats goĂ»teurs. Ils se dĂ©roulent presque toujours en suivant un protocole trĂšs prĂ©cis : 

  • Un minimum de huit chiens ou chats en bonne santĂ© d'au moins un an et d'un poids corporel optimal. 
  • Le rĂ©gime alimentaire sĂ©lectionnĂ© doit ĂȘtre administrĂ© tout au long de l'essai et comparĂ© aux rĂ©sultats d'un groupe de contrĂŽle ou Ă  une moyenne.
  • La durĂ©e du test est le plus souvent de moins de 24 semaines. 
  • Les chiens et les chats peuvent ĂȘtre nourris Ă  volontĂ© ou en fonction des besoins Ă©nergĂ©tiques. 


Les observations cliniques et les mesures concernent : 

  • La consommation quotidienne individuelle
  • Le poids corporel individuel au dĂ©but et Ă  la fin du test, ainsi que les variations hebdomadaires et l’état corporel
  • Le taux d'hĂ©moglobine, d'hĂ©matocrite, de phosphatase alcaline sĂ©rique et d'albumine sĂ©rique, mesurĂ©s en fin de test  
  • L'examen physique complet pratiquĂ© au dĂ©but et Ă  la fin du test 

Quel est le protocole pour les Ă©tudes alimentaires sur animaux ?

👉 CritĂšres du succĂšs ou de l'Ă©chec de l’étude

Quant au succĂšs ou Ă  l'Ă©chec du test, il est dĂ©terminĂ© selon les critĂšres suivants - en plus des allĂ©gations Ă  dĂ©montrer : 

  • Tout signe nutritionnel de carence ou de toxicitĂ© des aliments : ÉCHEC
  • Tous les chiens ou chats ayant participĂ© au test l'ont menĂ© Ă  bien jusqu'au bout : SUCCÈS
  • Aucun chien n'a perdu plus de 15% de son poids et la moyenne du groupe ne perd pas plus de 10% de son poids : SUCCÈS
  • En fonction des seuils de certains taux comme celui d’hĂ©moglobine ou d’hĂ©matocrite, et aussi d’albumine voire de phosphatase alcaline sĂ©rique.

👉 Les Ă©valuations de nourriture sont-elles entiĂšrement fiables ?

Les consommateurs se demanderont toujours nĂ©anmoins si ces Ă©tudes sont rĂ©alisĂ©es de façon objective, et de ce cĂŽtĂ©-lĂ , le dĂ©bat reste ouvert
 Toutefois, formuler un aliment demeure un processus complexe, d'autant qu'il dĂ©pend non seulement des ingrĂ©dients et de leur qualitĂ©, mais Ă©galement de paramĂštres extĂ©rieurs tels que les facteurs propres aux usines (type d’équipement, expertise des employĂ©s...), ceux du procĂ©dĂ© utilisĂ©, la quantitĂ© d’aliments sur la chaĂźne de production, les tempĂ©ratures de cuisson, le degrĂ© d’humiditĂ© final du produit, etc. 


Le testing alimentaire n'a d'autre but que de garantir au consommateur un produit fiable (si ce n'est efficace) et peut permettre au fabricant de l'amĂ©liorer si besoin. 

Le groupe français Diana PetFood, spĂ©cialiste des ingrĂ©dients pour le Pet food, a ainsi quasiment institutionnalisĂ© l’évaluation sensorielle des animaux de compagnies, en dĂ©veloppant un Panelis, centre d’experts dans la mesure sensorielle situĂ© sur un site forestier de 35 hectares en Bretagne, oĂč 450 chats et 180 chiens vivent chouchoutĂ©s par une soixantaine de soigneurs.


Chez Diana PetFood, les observations sur les chiens et les chats se rĂ©sument Ă  vĂ©rifier l’appĂ©tence des aliments distribuĂ©s lors de repas. A Panelis, les animaux vivent en groupe, ont des accĂšs Ă  un extĂ©rieur sĂ©curisĂ© et amĂ©nagĂ©, Ă  des parcs d'agility et Ă  des salons de toilettage. 


Une soixantaine de professionnels sont lĂ  pour s’assurer de leur bien-ĂȘtre. Certains participent et remportent des concours d’agility, d’autres de canicross ou de beautĂ©. Les animaux vivent ainsi dans des conditions jugĂ©es optimales. Le but premier de leur prĂ©sence chez Panelis ? Mesurer la performance des aliments du point de vu de l'appĂ©tence, dans le respect du bien-ĂȘtre des animaux. 


Ces animaux viennent le plus souvent d’élevages ou de particuliers. Ils sont sĂ©lectionnĂ©s pour ĂȘtre reprĂ©sentatif de la population des chiens et chats en Europe d’oĂč une grande diversitĂ© des races ! 

Diana PetFood : le spĂ©cialiste de l’évaluation sensorielle des aliments

Des chats “goĂ»teurs” du centre PanĂ©lis en train de profiter d’une de leurs piĂšces amĂ©nagĂ©es. Source : PanĂ©lis

Chez Panelis, les animaux commencent leur vie de « goĂ»teurs » vers l’ñge de 1 an, une fois la pĂ©riode de croissance finie, aprĂšs plusieurs mois de formation aprĂšs leur arrivĂ©e au centre, c’est-Ă -dire vers 3 mois. GoĂ»teur est un mĂ©tier Ă  temps plein. Les chiens et les chats restent le plus souvent jusqu’à l'Ăąge de 4 Ă  6 ans au centre, puis sont confiĂ©s gratuitement Ă  des familles par le biais du bouche Ă  oreille. 


Les animaux qui ne trouvent pas de famille, eux, sont assez rares mais sont simplement gardĂ©s au centre toute leur vie dans des endroits amĂ©nagĂ©s. Les animaux vivant en communautĂ©, Panelis a fait le choix de castrer ses chats mĂąles et de stĂ©riliser toutes ses chiennes. 

On trouve toutes sortes de produits alimentaires pour chiens et chats dĂ©diĂ©s Ă  aider le traitement d'une maladie particuliĂšre (insuffisance rĂ©nale, obĂ©sitĂ©, par exemple). Ces produits dits « thĂ©rapeutiques » sont Ă©laborĂ©s sous contrĂŽles vĂ©tĂ©rinaires poussĂ©s et commercialisĂ©s en Ă©tant exempts de risques pour la santĂ© des animaux et avec une logique nutritionnelle construite pour aider le plus possible un rĂ©tablissement de l’animal ou au moins limiter les symptĂŽmes de la maladie. 


L'efficacitĂ© de ces produits se base gĂ©nĂ©ralement sur des recherches et des Ă©tudes cliniques, qui comportent notamment ces fameux tests avec des chiens et des chats, ainsi que des analyses parfois trĂšs poussĂ©es pour s’assurer de leurs effets thĂ©rapeutiques. Sont-elles objectives, suffisamment mises Ă  jour avec l’évolution des connaissances et surtout suffisantes sur la durĂ©e ? Le plus souvent oui ! 

Ce qu'il faut comprendre derriÚre l'appellation "alimentation thérapeuthique

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Les inconvénients des études de nourriture sur chiens et chats

Les Ă©tudes se font le plus souvent sur une durĂ©e de temps assez courte (3-6 mois maximum) et sur peu d'animaux (des groupes de moins de 10 Ă  moins d’une quarantaine d’animaux). C'est assez peu pour estimer l'effet d'un produit Ă  long terme sur une population d’animaux trĂšs diffĂ©rents. 


TrĂšs peu de protocoles comprenant l'administration d'un mĂȘme produit tout au long de la vie d'un animal ont Ă©tĂ© mis en place, pour des raisons financiĂšres et organisationnelles. Ces tests sont-ils, dĂšs lors, fiables ? Nous sommes en droit de nous poser la question. 


D'autres fabricants prennent carrĂ©ment le contrepied et prĂ©fĂšrent ne pas rĂ©aliser d’études sur les animaux. Ils choisissent alors de commercialiser leur produit sous le label « non-testĂ© sur les animaux », par ailleurs trĂšs apprĂ©ciĂ© (par exemple pour les cosmĂ©tiques, etc). C'est l'un de leurs arguments marketing.


L'Ă©tape du testing n'est effectivement en rien un passage obligĂ© mais est-ce justifiĂ© de se vanter de ne pas y avoir recours ? Car le fait d'avoir testĂ© au moins l’appĂ©tence, voire la digestibilitĂ© et la saturation urinaire liĂ©s Ă  la consommation d’un aliment complet et d'avoir vĂ©rifiĂ© sa qualitĂ© reste tout de mĂȘme une garantie supplĂ©mentaire pour le propriĂ©taire d’animaux, ainsi que pour le chien et le chat qui eux n’auront pas d’autres alternatives et devront consommer le mĂȘme aliment surement durant une bonne partie de leur vie.


Par ailleurs, si les produits s'avĂšrent non adaptĂ©s pour les animaux testeurs, l'effet est souvent immĂ©diat (vomissements, diarrhĂ©es etc) et transitoire, rien de grave en somme. Dans ce cas, le test est suspendu et le produit renvoyĂ© au stade de production pour quelques correctifs ! Chose qui arrive directement parfois chez les particuliers pour les produits non testĂ©s. 

Evolution des centres d’étude en alimentation

Les centres de recherche dont celui de Royal Canin situĂ© dans le sud de la France, ou de NestlĂ© Purina en Picardie, ou encore le centre Waltham du groupe Mars Petcare en Angleterre sont des structures de rĂ©fĂ©rence internationales trĂšs onĂ©reuses. Mais de plus en plus dĂ©criĂ©es
 


L’avenir promet de moins en moins de centres de recherches mais de plus en plus de mises en place de panels d’animaux testeurs « Ă  la maison », directement avec leurs maĂźtres. Le nombre de chiens et de chats Ă  contrĂŽler et le suivi demanderont juste un peu plus d’investissement de la part des spĂ©cialistes. 


L’avenir : c’est aussi la mise en place de plus en plus de tests sans animaux. GrĂące Ă  notre comprĂ©hension de plus en plus prĂ©cise de mĂ©canismes complexes, nous sommes aujourd’hui capables de passer par des modĂšles statistiques et cellulaires sans passer par des chiens ou des chats pour Ă©tudier des ingrĂ©dients ou l’appĂ©tence d’aliments. 


Certaines Ă©quipes ont mĂȘme mis en place des protocoles reposant sur l’étude d’aliments pour animaux de compagnie par des humains, afin de pouvoir « comparer » les produits, voire classer ceux-ci par rapport Ă  des prĂ©fĂ©rences notamment olfactives. Bon appĂ©tit !

PUBLIÉ LE 10 SEPTEMBRE 2018 - HECTOR KITCHEN, TOUS DROITS RESERVES

Par Dr Thierry Bedossa, Emilie Blanc et Charlotte Gnaedinger.

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